La historia

Presidente James K. Polk - Historia


James K. Polk

Polk fue elegido para el cargo sobre la base de una plataforma de expansión. Su presidencia es mejor conocido por su exitoso enjuiciamiento de la guerra con México y la solución de la disputa con Gran Bretaña sobre el territorio de Oregón. Elegido en 1844


Los primeros años

James Polk nació en la granja familiar en el condado de Mecklenburg, Carolina del Norte. A la edad de diez años, se mudó con su familia a Tennessee. Aunque Polk ayudó a su padre a limpiar nuevas tierras, era un joven enfermizo. A la edad de 17 años, se sometió a una cirugía experimental para extraer cálculos biliares. En 1816, a la edad de 21 años, ingresó en la Universidad de Carolina del Norte como estudiante de segundo año. Luego pasó a estudiar derecho con Felix Grundy. En 1820 Polk fue admitido en el colegio de abogados. En 1821, fue nombrado capitán de un regimiento de caballería de la milicia. De 1823 a 1825 fue miembro de la Cámara de Representantes de Tennessee.

Desde 1825 hasta 1839, Polk se desempeñó como miembro de la Cámara de Representantes de Estados Unidos. Fue un firme partidario del presidente Jackson. En 1835, Polk fue elegido presidente de la Cámara. De 1839 a 1841 se desempeñó como gobernador de Tennessee.

Logros en la oficina

Polk asumió el cargo con cuatro objetivos declarados. Fueron una reducción en la tarifa, un tesoro independiente, un arreglo de la disputa fronteriza de Oregon y la adquisición de California. Polk logró todos sus objetivos.

Lograr los dos primeros fue relativamente sencillo. En 1846, la Ley de Tarifas Walker y la Ley del Tesoro fueron aprobadas por el Congreso y se convirtieron en leyes.

Los otros dos goles fueron más difíciles. Para lograrlos, tuvo que ir a la guerra con México y amenazar con hacer lo mismo con Gran Bretaña. Por supuesto, saber contra quién luchar y cuándo es una de las lecciones más importantes para los líderes mundiales. Aunque México disparó el primer tiro, Polk lo provocó. Sin embargo, estaba dispuesto a comprometerse con Gran Bretaña.

La primera familia

Padre: Samuel Polk
Madre: Jane Knox Polk
Esposa: Sarah Childress

Grandes eventos

Tratado de Oregon
Tesorería independiente
Guerra mexicana
Los mormones se asientan en el Gran Lago Salado
Tratado de Guadalupe Hidalgo
Oro descubierto en California

La cabina

Secretarios de Estado: Martin Van Buren, Edward Livingston, Loiuse McCane, John Forsyth
Secretarios del Tesoro: Samuel Ingham, Loius McCane, William Duane, Levi Woodbury
Secretarios de guerra: John Eaton, Lewis Cass, Benjamin Butler
Secretarios de la Marina: John Brunch, Levi Woodbury, Maholon Dickerson
Directores generales de correos: William Barry, Amos Kendall

Militar

Guerra México-Americana

¿Sabías?

Primer presidente nacido en Carolina del Norte.
Primer presidente al que le sobrevive su madre.


Nace James Polk

El 2 de noviembre de 1795, James Knox Polk nace en el condado de Mecklenburg, Carolina del Norte.

Polk creció en la plantación de su padre en Tennessee y asistió a la Universidad de Carolina del Norte, de la cual se graduó con honores en 1818. Como muchos presidentes antes y después de él, trabajó como abogado antes de ingresar a la política.

El padre de Polk & # x2019, un demócrata confirmado, era amigo del héroe de guerra y futuro presidente Andrew Jackson, y Polk pronto se convirtió en uno de los discípulos políticos de Jackson & # x2019. Se desempeñó primero en la legislatura de Tennessee y luego en la Cámara de Representantes de los Estados Unidos (1825 & # x2013 1839), donde apoyó los esfuerzos del entonces presidente Jackson & # x2019 para cerrar el Banco de los Estados Unidos, y presidente de la Cámara entre 1835 y 1839. Luego se desempeñó como gobernador de Tennessee de 1839 a 1841. Aunque muchos lo consideraban un & # x201Cdark horse & # x201D, ganó la presidencia en 1844 con el respaldo del anciano, pero aún popular, Jackson.

Como presidente, Polk se ganó la reputación de ser un adicto al trabajo y es recordado por su convicción de que era el destino de Estados Unidos & # x2019s & # x201Cmanifest & # x201D expandirse libremente por todo el continente y difundir la democracia. En 1846, impulsado por el deseo de ganar territorio mexicano para Estados Unidos, Polk llevó al país a una controvertida guerra con su vecino del sur. Polk insistió en que México había & # x201C invadido & # x201D los Estados Unidos durante una escaramuza anterior entre tropas estadounidenses y mexicanas que se había extendido sobre el límite territorial mal definido a lo largo del Río Grande. Su oponente más vocal en el Congreso fue un representante de Illinois llamado Abraham Lincoln.

Lincoln protestó no tanto por el expansionismo en sí mismo, sino por la justificación de la guerra de Polk, que describió como inconstitucional, innecesaria y costosa, y calificó a Polk & # x201Ca como un hombre desconcertado, confundido y miserablemente perplejo. & # X201D Aunque la guerra entre México y Estados Unidos fue En última instancia, exitoso en términos territoriales, & # xA0Polk perdió el apoyo público después de dos sangrientos años de conflicto en el que Estados Unidos perdió 13.780 hombres y gastó la friolera de $ 100 millones. Hacia fines de 1848, Lincoln, que comenzaba a hacerse un nombre como orador persuasivo, comenzó a entrenar a un candidato presidencial republicano que se convertiría en el sucesor de Polk & # x2019: Zachary Taylor. Irónicamente, Taylor ganó el reconocimiento público por primera vez mientras se desempeñaba como comandante general del Ejército durante la Guerra México-Estadounidense. & # XA0

La adquisición de Polk & # x2019 de 525,000 millas cuadradas de nuevo territorio provocó un acalorado debate en el Congreso sobre la cuestión de si los nuevos estados extraídos del territorio permitirían la esclavitud. Este tema se convertiría en el debate más divisivo que enfrentará el Congreso y la nación desde la Revolución Americana.

Polk murió tres meses después de dejar el cargo por un trastorno intestinal que, según sus médicos, se agravó por el exceso de trabajo.


La Anexión de Texas, la Guerra México-Estadounidense y el Tratado de Guadalupe-Hidalgo, 1845-1848

Durante su mandato, el presidente de los Estados Unidos, James K. Polk, supervisó la mayor expansión territorial de los Estados Unidos hasta la fecha. Polk logró esto mediante la anexión de Texas en 1845, la negociación del Tratado de Oregón con Gran Bretaña en 1846 y la conclusión de la Guerra México-Estadounidense en 1848, que terminó con la firma y ratificación del Tratado de Guadalupe-Hidalgo en 1848.

Estos eventos pusieron bajo el control de los Estados Unidos los futuros estados de Texas, California, Nevada, Nuevo México, Arizona, Utah, Washington y Oregon, así como partes de lo que luego se convertiría en Oklahoma, Colorado, Kansas, Wyoming y Montana.

Tras la exitosa guerra de independencia de Texas contra México en 1836, el presidente Martin van Buren se abstuvo de anexar Texas después de que los mexicanos amenazaran con la guerra. En consecuencia, aunque Estados Unidos extendió el reconocimiento diplomático a Texas, no tomó ninguna otra medida con respecto a la anexión hasta 1844, cuando el presidente John Tyler reinició las negociaciones con la República de Texas. Sus esfuerzos culminaron el 12 de abril con un Tratado de Anexión, hecho que provocó que México rompiera relaciones diplomáticas con Estados Unidos. Tyler, sin embargo, careció de los votos en el Senado para ratificar el tratado, y fue derrotado por un amplio margen en junio. Poco antes de dejar el cargo, Tyler volvió a intentarlo, esta vez a través de una resolución conjunta de ambas cámaras del Congreso. Con el apoyo del presidente electo Polk, Tyler logró que se aprobara la resolución conjunta el 1 de marzo de 1845 y Texas fue admitida en los Estados Unidos el 29 de diciembre.

Si bien México no cumplió con su amenaza de declarar la guerra si Estados Unidos anexaba Texas, las relaciones entre las dos naciones se mantuvieron tensas debido a la disputada frontera de México con Texas. Según los tejanos, su estado incluía porciones significativas de lo que hoy es Nuevo México y Colorado, y las porciones occidental y sur de Texas, que según ellos se extendía hasta el Río Grande. Los mexicanos, sin embargo, argumentaron que la frontera solo se extendía hasta el río Nueces, al norte del río Bravo.

En julio de 1845, Polk, que había sido elegido sobre la base de una plataforma expansionista, ordenó al comandante del Ejército de los Estados Unidos en Texas, Zachary Taylor, que trasladara sus fuerzas a las tierras en disputa que se encontraban entre los ríos Nueces y Río Grande. En noviembre, Polk envió al congresista John Slidell a México con instrucciones para negociar la compra de las áreas en disputa a lo largo de la frontera entre Texas y México y el territorio que comprende los actuales estados de Nuevo México y California.

Tras el fracaso de la misión de Slidell en mayo de 1846, Polk utilizó las noticias de las escaramuzas dentro del territorio en disputa entre las tropas mexicanas y el ejército de Taylor para obtener el apoyo del Congreso para una declaración de guerra contra México. El 13 de mayo de 1846, Estados Unidos declaró la guerra a México.

Tras la captura de la Ciudad de México en septiembre de 1847, Nicholas Trist, secretario en jefe del Departamento de Estado y emisario de paz de Polk, inició negociaciones para un tratado de paz con el gobierno mexicano en términos similares a los perseguidos por Slidell el año anterior. Polk pronto se preocupó por la conducta de Trist, sin embargo, creyendo que no presionaría por términos lo suficientemente fuertes de los mexicanos, y porque Trist se convirtió en un amigo cercano del general Winfield Scott, un Whig que se pensaba que era un fuerte contendiente para la presidencia de su partido. nominación para las elecciones de 1848. Además, la guerra había alentado a los demócratas expansionistas a pedir una anexión completa de México. Polk recordó a Trist en octubre.

Creyendo que estaba en la cúspide de un acuerdo con los mexicanos, Trist ignoró la orden de destitución y le presentó a Polk el Tratado de Guadalupe-Hidalgo, que se firmó en la Ciudad de México el 2 de febrero de 1848. Según los términos del tratado, México cedió a los Estados Unidos aproximadamente 525,000 millas cuadradas (55% de su territorio antes de la guerra) a cambio de un pago de una suma global de $ 15 millones, y la asunción por parte del gobierno de los EE. UU. de hasta $ 3.25 millones en deudas contraídas por México con ciudadanos estadounidenses.

Si bien Polk hubiera preferido una anexión más extensa del territorio mexicano, se dio cuenta de que prolongar la guerra tendría consecuencias políticas desastrosas y decidió presentar el tratado al Senado para su ratificación. Aunque hubo una oposición sustancial al tratado dentro del Senado, el 10 de marzo de 1848, fue aprobado por un estrecho margen de 38 a 14.

La guerra tuvo otro resultado significativo. El 8 de agosto de 1846, el congresista David Wilmot presentó un anexo a un proyecto de ley de asignaciones que estipulaba que “ni la esclavitud ni la servidumbre involuntaria existirán jamás” en ningún territorio adquirido por Estados Unidos en la guerra contra México. Si bien los senadores del sur lograron bloquear la adopción del llamado "Wilmot Proviso", sin embargo, provocó una tormenta política. La cuestión de si la esclavitud podría expandirse por todo Estados Unidos siguió encontrándose hasta la derrota de la Confederación en 1865.


Historia

Este sitio está ubicado en un terreno que alguna vez fue propiedad de los padres de James K. Polk, el undécimo presidente de EE. UU. El sitio histórico del estado conmemora eventos importantes en la administración de Polk: la Guerra México-Estadounidense, el arreglo de la disputa fronteriza de Oregón y la anexión de California. Las reconstrucciones de los edificios típicos de una granja (una casa de troncos, una cocina independiente y un granero) están amuebladas con autenticidad. El centro de visitantes presenta una película sobre la vida de Polk y exhibe sobre su familia y la tumultuosa presidencia.

"... fue aquí ... donde pasé cerca de tres años de mi vida. Fue aquí donde recibí lecciones de instrucciones a las que atribuyo principalmente cualquier éxito o avance que me haya acompañado en la vida posterior".
James K. Polk
a su regreso a la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, 1847

Nacido el 2 de noviembre de 1795 en una granja de 150 acres trabajada por sus padres, Jane y Samuel, James Knox Polk pasó la mayor parte de su infancia entre las suaves colinas del condado de Mecklenburg. Un monumento al undécimo presidente de nuestra nación se encuentra en parte de estas tierras. Los edificios de troncos de principios del siglo XIX y sus muebles no son originales de la granja de Polk, pero son muy similares a las estructuras en las que vivía la familia del presidente cuando él era un niño.

Polk, el mayor de diez, fue criado en cuentos de la Revolución Americana por su padre, un próspero agricultor. Una piadosa presbiteriana, se decía que la madre de Polk era descendiente del fogoso reformador religioso escocés John Knox. Ambos padres inculcaron en su hijo un patriotismo feroz, un gran interés por la política y una profunda fe religiosa.

Cuando James tenía 11 años, la familia vendió la granja (para entonces abarcaba más de 450 acres) y se mudó al oeste para reunirse con su abuelo en Tennessee. El futuro presidente asistió a academias allí, luego regresó a Carolina del Norte y se convirtió en un estudiante de honor en la Universidad de Carolina del Norte. Después de graduarse en 1818, regresó a Tennessee, estudió leyes y estableció una práctica.

En 1824, Polk se casó con Sarah Childress, cuya cortesía, intelecto y compañerismo devoto lo ayudaron a avanzar en su carrera política.

Polk, un abogado de éxito, entró en la política como representante en la legislatura de Tennessee. Luego, durante 14 años se desempeñó en la Cámara de Representantes de los Estados Unidos, incluidos cuatro años como presidente (1835-1839). Fue un polemista poderoso y maestro del procedimiento parlamentario. Sus discursos elocuentes, su apoyo inquebrantable al presidente Andrew Jackson y su firme creencia en los principios jeffersonianos (igualdad de derechos para todos, privilegios especiales para nadie y amistad con la gente común) le valieron el sobrenombre de "Napoleón del tocón". En 1839, Polk se negó a ser nombrado para el Congreso para convertirse en un candidato demócrata exitoso a gobernador de Tennessee. Sin embargo, el sentimiento público se inclinó hacia el partido Whig, y fue derrotado dos veces por un segundo mandato tanto en 1841 como en 1843. Parecía que su carrera política se había estancado.

Afortunadamente, el entusiasmo de Polk por la expansión hacia el oeste salvó su carrera, lo que le valió la nominación presidencial demócrata sobre Martin Van Buren en 1844. Polk se convirtió en el primer caballo negro en la política estadounidense cuando fue elegido como candidato demócrata a la presidencia contra Henry Clay del partido Whig. . Los temas principales de la campaña fueron la anexión de Texas y la ocupación de Oregon. Polk adoptó una posición firme a favor de ambos. Con un lema de campaña de "Cincuenta y cuatro cuarenta o lucha", refiriéndose al límite norte del territorio de Oregón, Polk entró en la Casa Blanca.

Polk, un hombre muy decidido, ingresó a la presidencia después de su investidura con un programa bien definido. Se planteó cinco objetivos, todos los cuales cumplió con éxito durante su único mandato. Redujo el arancel, estableció una tesorería independiente, estableció la frontera de Oregón, anexó Texas y adquirió el Territorio de California, lo que resultó en una guerra impopular con México. Durante la administración de Polk, Estados Unidos adquirió más de 50.000 millas cuadradas de tierra occidental, por lo que fue necesario crear un Departamento del Interior federal.

En su campaña, Polk había pedido la anexión de Oregon y Texas, aunque cualquiera de las dos medidas bien podría significar una guerra, y una vez elegido (solo recibió una minoría del voto total), el nuevo presidente implementó sus planes de expansión. A través de una combinación de amenazas militares y diplomacia, Polk logró llegar a un compromiso con Inglaterra que estableció el paralelo 49 como límite norte del Territorio de Oregón.


Adquirir el resto de Occidente resultó ser un asunto más sangriento, ya que el estado de Texas recién admitido estaba en el centro del asunto.

Aunque miles de documentos españoles y mexicanos mostraban que el límite occidental de Texas había sido tradicionalmente el río Nueces, Polk respaldó las afirmaciones de los tejanos de que su límite occidental era el río Bravo. Dado que Texas reclamó el río hasta su origen, su posición implicaba que la mitad de los actuales Nuevo México y Colorado eran legítimamente suyos. El gobierno mexicano encontró esto inaceptable y rechazó la oferta de Estados Unidos de aproximadamente $ 40,000,000 para Nuevo México y California.

Cuando el general estadounidense Zachary Taylor dirigió un ejército a través del área en disputa hasta las orillas del Río Grande en 1846, las tropas mexicanas atacaron y mataron a 16 de sus hombres. Polk aprovechó este incidente como prueba de traición y rápidamente consiguió que el Congreso declarara la guerra a México. Este conflicto llegó a conocerse como la Guerra México-Estadounidense.

Aunque Estados Unidos finalmente derrotó a las tropas mal armadas de México en una de las guerras más destructivas jamás presenciadas hasta ese momento, irónicamente, la adquisición de Occidente fue de poca ayuda para Polk. El tema ineludible de la esclavitud pronto paralizó la expansión de la nación, ya que el Congreso adoptó una legislación que prohibiría la esclavitud en todos los territorios recién adquiridos. Aunque ahora es más grande y más rico con el descubrimiento de oro en California, Estados Unidos se encuentra en el camino de la guerra civil.

Los notables logros de Polk se pueden atribuir a su dedicación personal y sinceridad, así como a la forma en que dirigió su cargo, la presidencia se llevó a cabo como un negocio eficiente:

"Aliviaría las cargas de toda la comunidad en la medida de lo posible, reduciendo los impuestos. Mantendría tanto dinero en la tesorería como lo requiriera la seguridad del Gobierno, y nada más. No guardaría ningún excedente de ingresos allí para luchar porque, ya sea para mejoras internas, o para cualquier otra cosa. Traería al Gobierno de vuelta a lo que se pretendía que fuera: un Gobierno sencillo y económico ". - James K. Polk, congresista de EE. UU.

Aunque muy respetado por quienes trabajaban para él, Polk impresionó a la mayoría de los estadounidenses como distante e intransigente. Dijo que no se postularía para un segundo mandato presidencial e hizo precisamente eso. Habiendo sufrido durante mucho tiempo de agotamiento, exceso de trabajo y frágil salud en general, James K. Polk murió el 15 de junio de 1849 en su casa en Nashville, Tennessee, solo tres meses después de dejar el cargo.

Como el undécimo presidente expansionista de los Estados Unidos, James K. Polk fue quizás más responsable que cualquier otra persona por establecer los límites de lo que llegó a ser el Oeste estadounidense.


Institución Smithsonian creada

Después de una década de debate sobre la mejor manera de gastar un legado dejado a Estados Unidos por un oscuro científico inglés, el presidente James K. Polk firma la Ley de la Institución Smithsonian en este día de 1846.

En 1829, James Smithson murió en Italia, dejando un testamento con una peculiar nota a pie de página. En el caso de que su único sobrino muriera sin herederos, Smithson decretó que la totalidad de su patrimonio iría a los Estados Unidos de América, para fundar en Washington, bajo el nombre de Smithsonian Institution, un Establecimiento para el aumento y difusión del conocimiento. El curioso legado de & # x201D Smithson & # x2019 a un país que nunca había visitado despertó una atención significativa en ambos lados del Atlántico.

Smithson había sido miembro de la venerable Royal Society de Londres desde los 22 años, y había publicado numerosos artículos científicos sobre composición mineral, geología y química. En 1802, revocó la opinión científica popular al demostrar que los carbonatos de zinc eran verdaderos minerales de carbonato, y más tarde se nombró un tipo de carbonato de zinc smithsonita en su honor.


Contenido

James Knox Polk nació el 2 de noviembre de 1795 en una cabaña de troncos en Pineville, Carolina del Norte. [1] Fue el primero de 10 hijos nacidos en una familia de agricultores. [2] Su madre Jane le puso el nombre de su padre, James Knox. [1] Su padre Samuel Polk era agricultor, esclavista y topógrafo de ascendencia escocesa-irlandesa. Los Polks habían emigrado a Estados Unidos a finales del siglo XVII, instalándose inicialmente en la costa este de Maryland, pero luego se trasladaron al centro-sur de Pensilvania y luego a la región montañosa de Carolina. [1]

Las familias Knox y Polk eran presbiterianas. Mientras que la madre de Polk seguía siendo un presbiteriano devoto, su padre, cuyo propio padre Ezekiel Polk era un deísta, rechazó el presbiterianismo dogmático. Se negó a declarar su fe en el cristianismo en el bautismo de su hijo, y el ministro se negó a bautizar al joven James. [1] [3] Sin embargo, la madre de James "imprimió su rígida ortodoxia a James, inculcando rasgos calvinistas de por vida de autodisciplina, trabajo duro, piedad, individualismo y una creencia en la imperfección de la naturaleza humana", según James A . Rawley's Biografía nacional estadounidense artículo. [2]

En 1803, Ezekiel Polk llevó a cuatro de sus hijos adultos y sus familias al área de Duck River en lo que ahora es el condado de Maury, Tennessee Samuel Polk y su familia lo siguieron en 1806. El clan Polk dominó la política en el condado de Maury y en la nueva ciudad de Columbia. Samuel se convirtió en juez del condado y los invitados a su casa incluían a Andrew Jackson, quien ya se había desempeñado como juez y en el Congreso. [4] [a] James aprendió de la charla política alrededor de la mesa que tanto Samuel como Ezekiel eran fuertes partidarios del presidente Thomas Jefferson y opositores del Partido Federalista. [5]

Polk sufrió de frágil salud cuando era niño, una desventaja particular en una sociedad fronteriza. Su padre lo llevó a ver al destacado médico de Filadelfia, el Dr. Philip Syng Physick, por cálculos urinarios. El viaje fue interrumpido por el fuerte dolor de James, y el Dr. Ephraim McDowell de Danville, Kentucky, operó para sacarlos. No se disponía de anestesia excepto brandy. La operación fue exitosa, pero podría haber dejado a James impotente o estéril, ya que no tenía hijos. Se recuperó rápidamente y se volvió más robusto. Su padre se ofreció a llevarlo a uno de sus negocios, pero él quería una educación y se inscribió en una academia presbiteriana en 1813. [6] Se convirtió en miembro de la Iglesia Zion cerca de su casa en 1813 y se inscribió en la Academia de la Iglesia Zion. Luego ingresó a la Academia Bradley en Murfreesboro, Tennessee, donde demostró ser un estudiante prometedor. [7] [8] [9]

En enero de 1816, Polk fue admitido en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill como estudiante de segundo año de segundo semestre. La familia Polk tenía conexiones con la universidad, luego una pequeña escuela de unos 80 estudiantes Samuel era su agente de tierras en Tennessee y su primo William Polk era un administrador. [10] El compañero de habitación de Polk fue William Dunn Moseley, quien se convirtió en el primer gobernador de Florida. Polk se unió a la Sociedad Dialéctica donde participó en debates, se convirtió en su presidente y aprendió el arte de la oratoria. [11] En un discurso, advirtió que algunos líderes estadounidenses estaban coqueteando con los ideales monárquicos, señalando a Alexander Hamilton, un enemigo de Jefferson. [12] Polk se graduó con honores en mayo de 1818. [11]

Después de graduarse, Polk regresó a Nashville, Tennessee para estudiar derecho con el renombrado abogado litigante Felix Grundy, [13] quien se convirtió en su primer mentor. El 20 de septiembre de 1819, fue elegido secretario del Senado del Estado de Tennessee, que luego se sentaba en Murfreesboro y al que había sido elegido Grundy. [14] Fue reelegido secretario en 1821 sin oposición, y continuó sirviendo hasta 1822. En junio de 1820, fue admitido en el colegio de abogados de Tennessee, y su primer caso fue defender a su padre contra un cargo de lucha pública que aseguró su liberación por una multa de un dólar. [14] Abrió una oficina en el condado de Maury [2] y tuvo éxito como abogado, debido en gran parte a los muchos casos que surgieron del Pánico de 1819, una depresión severa. [15] Su práctica jurídica subvencionó su carrera política. [dieciséis]

Legislador del estado de Tennessee Editar

Cuando la legislatura levantó su sesión en septiembre de 1822, Polk estaba decidido a ser candidato a la Cámara de Representantes de Tennessee. La elección fue en agosto de 1823, a casi un año de distancia, lo que le dio suficiente tiempo para hacer campaña. [17] Ya involucrado localmente como miembro de los masones, fue comisionado en la milicia de Tennessee como capitán en el regimiento de caballería de la Quinta Brigada. Más tarde fue nombrado coronel en el personal del gobernador William Carroll, y posteriormente a menudo se lo llamó "Coronel". [18] [19] Aunque muchos de los votantes eran miembros del clan Polk, el joven político hizo una campaña enérgica. A la gente le gustó la oratoria de Polk, que le valió el sobrenombre de "Napoleón del tocón". En las urnas, donde Polk ofreció refrescos alcohólicos a sus votantes, derrotó al titular William Yancey. [17] [18]

A principios de 1822, Polk cortejó a Sarah Childress; se comprometieron al año siguiente [21] y se casaron el 1 de enero de 1824 en Murfreesboro. [17] Educada mucho mejor que la mayoría de las mujeres de su tiempo, especialmente en la frontera de Tennessee, Sarah Polk era de una de las familias más prominentes del estado. [17] Durante la carrera política de James, Sarah ayudó a su marido con sus discursos, le dio consejos sobre cuestiones políticas y desempeñó un papel activo en sus campañas. [22] Rawley notó que la gracia, la inteligencia y la encantadora conversación de Sarah Polk ayudaron a compensar los modales a menudo austeros de su marido. [2]

El primer mentor de Polk fue Grundy, pero en la legislatura, Polk se opuso cada vez más a él en asuntos como la reforma agraria y llegó a apoyar las políticas de Andrew Jackson, para entonces un héroe militar por su victoria en la batalla de Nueva Orleans (1815). ). [23] Jackson era amigo de la familia tanto de los Polk como de los Childresses (hay evidencia de que Sarah Polk y sus hermanos lo llamaban "tío Andrew") y James Polk rápidamente apoyó sus ambiciones presidenciales para 1824. Cuando la legislatura de Tennessee se estancó en a quién elegir como senador de los Estados Unidos en 1823 (hasta 1913, los legisladores, no el pueblo, los senadores elegidos), el nombre de Jackson se colocó en la nominación. Polk rompió con sus aliados habituales y emitió su voto como miembro de la Cámara de Representantes del estado para el general en la victoria de Jackson. Esto impulsó las oportunidades presidenciales de Jackson al darle una experiencia política reciente [b] a la altura de sus logros militares. Esto inició una alianza [24] que continuaría hasta la muerte de Jackson al principio de la presidencia de Polk. [2] Polk, durante gran parte de su carrera política, fue conocido como "Young Hickory", basado en el apodo de Jackson, "Old Hickory". La carrera política de Polk dependía tanto de Jackson como implicaba su apodo. [25]

En las elecciones presidenciales de Estados Unidos de 1824, Jackson obtuvo la mayor cantidad de votos electorales (también lideró en el voto popular) pero como no obtuvo la mayoría en el Colegio Electoral, la elección fue lanzada a la Cámara de Representantes de Estados Unidos, que eligió al Secretario del estado John Quincy Adams, que había recibido la segunda mayor cantidad de cada uno. Polk, al igual que otros partidarios de Jackson, creía que el presidente de la Cámara, Henry Clay, había cambiado su apoyo como cuarto lugar (la Cámara solo puede elegir entre los tres primeros) a Adams en un acuerdo corrupto a cambio de ser el nuevo Secretario de Estado. Polk había declarado en agosto de 1824 su candidatura para las elecciones del año siguiente a la Cámara de Representantes del sexto distrito del Congreso de Tennessee. [26] El distrito se extendía desde el condado de Maury al sur hasta la línea de Alabama, y ​​se esperaba una gran cantidad de elecciones de los cinco candidatos. Polk hizo una campaña tan vigorosa que Sarah comenzó a preocuparse por su salud. Durante la campaña, los oponentes de Polk dijeron que a la edad de 29 años, Polk era demasiado joven para la responsabilidad de un escaño en la Cámara, pero ganó las elecciones con 3669 votos de 10,440 y tomó su escaño en el Congreso más tarde ese año. [27]

Discípulo de Jackson Editar

Cuando Polk llegó a Washington, DC para la sesión regular del Congreso en diciembre de 1825, se alojó en la pensión de Benjamin Burch con otros representantes de Tennessee, incluido Sam Houston. Polk pronunció su primer gran discurso el 13 de marzo de 1826, en el que dijo que el Colegio Electoral debería ser abolido y que el presidente debería ser elegido por voto popular. [28] Permaneciendo amargado por el supuesto acuerdo corrupto entre Adams y Clay, Polk se convirtió en un crítico vocal de la administración, votando frecuentemente en contra de sus políticas. [29] Sarah Polk permaneció en su casa en Columbia durante el primer año de su esposo en el Congreso, pero lo acompañó a Washington a partir de diciembre de 1826, lo ayudó con su correspondencia y fue a escuchar los discursos de James. [30]

Polk ganó la reelección en 1827 y continuó oponiéndose a la administración de Adams. [30] Permaneció en estrecho contacto con Jackson, y cuando Jackson se postuló para presidente en 1828, Polk fue un consejero correspondiente en su campaña. Tras la victoria de Jackson sobre Adams, Polk se convirtió en uno de los partidarios más destacados y leales del nuevo presidente en la Cámara. [31] Trabajando en nombre de Jackson, Polk se opuso con éxito a las "mejoras internas" financiadas con fondos federales, como una carretera propuesta de Buffalo a Nueva Orleans, y le complació el veto de Jackson en Maysville Road en mayo de 1830, cuando Jackson bloqueó un proyecto de ley para financiar una extensión de la carretera enteramente dentro de un estado, Kentucky, por considerarla inconstitucional. [32] Los oponentes de Jackson alegaron que el mensaje de veto, que se quejaba enérgicamente de la inclinación del Congreso por aprobar proyectos de barril de cerdo, fue escrito por Polk, pero lo negó, afirmando que el mensaje era enteramente del presidente. [33]

Polk sirvió como el aliado más prominente de Jackson en la Cámara de Representantes en la "Guerra Bancaria" que se desarrolló a raíz de la oposición de Jackson a la reautorización del Segundo Banco de los Estados Unidos. [34] El Second Bank, encabezado por Nicholas Biddle de Filadelfia, no solo tenía dólares federales sino que controlaba gran parte del crédito en los Estados Unidos, ya que podía presentar moneda emitida por bancos locales para su redención en oro o plata. Algunos occidentales, incluido Jackson, se opusieron al Second Bank, considerándolo un monopolio que actuaba en interés de los orientales. [35] Polk, como miembro del Comité de Medios y Arbitrios de la Cámara, realizó investigaciones del Segundo Banco, y aunque el comité votó a favor de un proyecto de ley para renovar los estatutos del banco (programado para expirar en 1836), Polk emitió un fuerte informe minoritario. condenando al banco. El proyecto de ley fue aprobado por el Congreso en 1832, pero Jackson lo vetó y el Congreso no pudo anular el veto. La acción de Jackson fue muy controvertida en Washington, pero tuvo un apoyo público considerable, y ganó una fácil reelección en 1832. [36]

Como muchos sureños, Polk favoreció los aranceles bajos sobre los bienes importados, e inicialmente simpatizó con la oposición de John C. Calhoun al Arancel de las Abominaciones durante la Crisis de Anulación de 1832-1833, pero se puso del lado de Jackson cuando Calhoun avanzó hacia la secesión. A partir de entonces, Polk permaneció leal a Jackson mientras el presidente buscaba hacer valer la autoridad federal. Polk condenó la secesión y apoyó el Force Bill contra Carolina del Sur, que había reclamado la autoridad para anular los aranceles federales. El asunto fue resuelto por el Congreso aprobando una tarifa de compromiso. [37]

Presidente de Medios y Arbitrios y Presidente de la Cámara Editar

En diciembre de 1833, después de ser elegido para un quinto mandato consecutivo, Polk, con el respaldo de Jackson, se convirtió en presidente de Ways and Means, un puesto poderoso en la Cámara. [38] En esa posición, Polk apoyó el retiro de Jackson de fondos federales del Second Bank. El comité de Polk emitió un informe cuestionando las finanzas del Second Bank y otro apoyando las acciones de Jackson en su contra. En abril de 1834, el Comité de Medios y Arbitrios informó sobre un proyecto de ley para regular los bancos de depósito estatales, que, cuando se aprobó, permitió a Jackson depositar fondos en bancos de mascotas, y Polk logró que se aprobara una legislación para permitir la venta de las acciones del gobierno en el Segundo Banco. [2] [39]

En junio de 1834, el presidente de la Cámara de Representantes, Andrew Stevenson, renunció al Congreso para convertirse en ministro del Reino Unido. [40] Con el apoyo de Jackson, Polk se postuló como orador contra su compañero de Tennessee John Bell, el discípulo de Calhoun Richard Henry Wilde y Joel Barlow Sutherland de Pensilvania. After ten ballots, Bell, who had the support of many opponents of the administration, defeated Polk. [41] Jackson called in political debts to try to get Polk elected Speaker of the House at the start of the next Congress in December 1835, assuring Polk in a letter he meant him to burn that New England would support him for speaker. They were successful Polk defeated Bell to take the speakership. [42]

According to Thomas M. Leonard in his book on Polk, "by 1836, while serving as Speaker of the House of Representatives, Polk approached the zenith of his congressional career. He was at the center of Jacksonian Democracy on the House floor, and, with the help of his wife, he ingratiated himself into Washington's social circles." [43] The prestige of the speakership caused them to abandon life in a Washington boarding house for their own residence on Pennsylvania Avenue. [43] In the 1836 presidential election, Vice President Martin Van Buren, Jackson's chosen successor, defeated multiple Whig candidates, including Tennessee Senator Hugh Lawson White. Greater Whig strength in Tennessee helped White carry his state, though Polk's home district went for Van Buren. [44] Ninety percent of Tennessee voters had supported Jackson in 1832, but many in the state disliked the destruction of the Second Bank, or were unwilling to support Van Buren. [45]

As Speaker of the House, Polk worked for the policies of Jackson and later Van Buren. Polk appointed committees with Democratic chairs and majorities, including the New York radical C. C. Cambreleng as the new Ways and Means chair, although he tried to maintain the speaker's traditional nonpartisan appearance. The two major issues during Polk's speakership were slavery and, after the Panic of 1837, the economy. Polk firmly enforced the "gag rule", by which the House of Representatives would not accept or debate citizen petitions regarding slavery. [46] This ignited fierce protests from John Quincy Adams, who was by then a congressman from Massachusetts and an abolitionist. Instead of finding a way to silence Adams, Polk frequently engaged in useless shouting matches, leading Jackson to conclude that Polk should have shown better leadership. [47] Van Buren and Polk faced pressure to rescind the Specie Circular, Jackson's 1836 order that payment for government lands be in gold and silver. Some believed this had led to the crash by causing a lack of confidence in paper currency issued by banks. Despite such arguments, with support from Polk and his cabinet, Van Buren chose to back the Specie Circular. Polk and Van Buren attempted to establish an Independent Treasury system that would allow the government to oversee its own deposits (rather than using pet banks), but the bill was defeated in the House. [46] It eventually passed in 1840. [48]

Using his thorough grasp of the House's rules, [49] Polk attempted to bring greater order to its proceedings. Unlike many of his peers, he never challenged anyone to a duel no matter how much they insulted his honor. [50] The economic downturn cost the Democrats seats, so that when he faced re-election as Speaker of the House in December 1837, he won by only 13 votes, and he foresaw defeat in 1839. Polk by then had presidential ambitions but was well aware that no Speaker of the House had ever become president (Polk is still the only one to have held both offices). [51] After seven terms in the House, two as speaker, he announced that he would not seek re-election, choosing instead to run for Governor of Tennessee in the 1839 election. [52]

Governor of Tennessee Edit

In 1835, the Democrats had lost the governorship of Tennessee for the first time in their history, and Polk decided to return home to help the party. [53] Polk returned to a Tennessee afire for White and Whiggism the state had changed greatly in its political loyalties since the days of Jacksonian domination. Polk undertook his first statewide campaign, against the Whig incumbent, Newton Cannon, who sought a third two-year term as governor. [54] The fact that Polk was the one called upon to "redeem" Tennessee from the Whigs tacitly acknowledged him as head of the state Democratic Party. [2]

Polk campaigned on national issues, whereas Cannon stressed matters local to Tennessee. After being bested by Polk in the early debates, the governor retreated to Nashville, by then the state capital, alleging important official business. Polk made speeches across the state, seeking to become known more widely than in his native Middle Tennessee. When Cannon came back on the campaign trail in the final days, Polk pursued him, hastening the length of the state to be able to debate the governor again. On Election Day, August 1, 1839, Polk defeated Cannon, 54,102 to 51,396, as the Democrats recaptured the state legislature and won back three congressional seats in Tennessee. [55]

Tennessee's governor had limited power—there was no gubernatorial veto, and the small size of the state government limited any political patronage. But Polk saw the office as a springboard for his national ambitions, seeking to be nominated as Van Buren's vice presidential running mate at the 1840 Democratic National Convention in Baltimore in May. [56] Polk hoped to be the replacement if Vice President Richard Mentor Johnson was dumped from the ticket Johnson was disliked by many Southern whites for fathering two daughters by a biracial mistress and attempting to introduce them into white society. Johnson was from Kentucky, so Polk's Tennessee residence would keep the New Yorker Van Buren's ticket balanced. The convention chose to endorse no one for vice president, stating that a choice would be made once the popular vote was cast. Three weeks after the convention, recognizing that Johnson was too popular in the party to be ousted, Polk withdrew his name. The Whig presidential candidate, General William Henry Harrison, conducted a rollicking campaign with the motto "Tippecanoe and Tyler Too", easily winning both the national vote and that in Tennessee. Polk campaigned in vain for Van Buren [57] and was embarrassed by the outcome Jackson, who had returned to his home, the Hermitage, near Nashville, was horrified at the prospect of a Whig administration. [58] In the 1840 election, Polk received one vote from a faithless elector in the electoral college's vote for U.S. Vice President. [59] [60] [61] Harrison's death after a month in office in 1841 left the presidency to Vice President John Tyler, who soon broke with the Whigs. [58]

Polk's three major programs during his governorship regulating state banks, implementing state internal improvements, and improving education all failed to win the approval of the legislature. [62] His only major success as governor was his politicking to secure the replacement of Tennessee's two Whig U.S. senators with Democrats. [62] Polk's tenure was hindered by the continuing nationwide economic crisis that had followed the Panic of 1837 and which had caused Van Buren to lose the 1840 election. [63]

Encouraged by the success of Harrison's campaign, the Whigs ran a freshman legislator from frontier Wilson County, James C. Jones against Polk in 1841. "Lean Jimmy" had proven one of their most effective gadflies against Polk, and his lighthearted tone at campaign debates was very effective against the serious Polk. The two debated the length of Tennessee, [64] and Jones's support of distribution to the states of surplus federal revenues, and of a national bank, struck a chord with Tennessee voters. On election day in August 1841, Polk was defeated by 3,000 votes, the first time he had been beaten at the polls. [57] Polk returned to Columbia and the practice of law and prepared for a rematch against Jones in 1843, but though the new governor took less of a joking tone, it made little difference to the outcome, as Polk was beaten again, [65] this time by 3,833 votes. [66] [67] In the wake of his second statewide defeat in three years, Polk faced an uncertain political future. [68]

Democratic nomination Edit

Despite his loss, Polk was determined to become the next vice president of the United States, seeing it as a path to the presidency. [69] Van Buren was the frontrunner for the 1844 Democratic nomination, and Polk engaged in a careful campaign to become his running mate. [70] The former president faced opposition from Southerners who feared his views on slavery, while his handling of the Panic of 1837—he had refused to rescind the Specie Circular—aroused opposition from some in the West (today's Midwest) who believed his hard money policies had hurt their section of the country. [70] Many Southerners backed Calhoun's candidacy, Westerners rallied around Senator Lewis Cass of Michigan, and former Vice President Johnson also maintained a strong following among Democrats. [70] Jackson assured Van Buren by letter that Polk in his campaigns for governor had "fought the battle well and fought it alone". [71] Polk hoped to gain Van Buren's support, hinting in a letter that a Van Buren/Polk ticket could carry Tennessee, but found him unconvinced. [72]

The biggest political issue in the United States at that time was territorial expansion. [2] The Republic of Texas had successfully revolted against Mexico in 1836. With the republic largely populated by American emigres, those on both sides of the Sabine River border between the U.S. and Texas deemed it inevitable that Texas would join the United States, but this would anger Mexico, which considered Texas a breakaway province, and threatened war if the United States annexed it. Jackson, as president, had recognized Texas independence, but the initial momentum toward annexation had stalled. [73] Britain was seeking to expand her influence in Texas: Britain had abolished slavery, and if Texas did the same, it would provide a western haven for runaways to match one in the North. [74] A Texas not in the United States would also stand in the way of what was deemed America's Manifest Destiny to overspread the continent. [75]

Clay was nominated for president by acclamation at the April 1844 Whig National Convention, with New Jersey's Theodore Frelinghuysen his running mate. [76] A Kentucky slaveholder at a time when opponents of Texas annexation argued that it would give slavery more room to spread, Clay sought a nuanced position on the issue. Jackson, who strongly supported a Van Buren/Polk ticket, was delighted when Clay issued a letter for publication in the newspapers opposing Texas annexation, only to be devastated when he learned Van Buren had done the same thing. [77] Van Buren did this because he feared losing his base of support in the Northeast, [78] but his supporters in the old Southwest were stunned at his action. Polk, on the other hand, had written a pro-annexation letter that had been published four days before Van Buren's. [2] Jackson wrote sadly to Van Buren that no candidate who opposed annexation could be elected, and decided Polk was the best person to head the ticket. [79] Jackson met with Polk at the Hermitage on May 13, 1844, and explained to his visitor that only an expansionist from the South or Southwest could be elected—and, in his view, Polk had the best chance. [80] Polk was at first startled, calling the plan "utterly abortive", but he agreed to accept it. [81] Polk immediately wrote to instruct his lieutenants at the convention to work for his nomination as president. [80]

Despite Jackson's quiet efforts on his behalf, Polk was skeptical that he could win. [82] Nevertheless, because of the opposition to Van Buren by expansionists in the West and South, Polk's key lieutenant at the 1844 Democratic National Convention in Baltimore, Gideon Johnson Pillow, believed Polk could emerge as a compromise candidate. [83] Publicly, Polk, who remained in Columbia during the convention, professed full support for Van Buren's candidacy and was believed to be seeking the vice presidency. Polk was one of the few major Democrats to have declared for the annexation of Texas. [84]

The convention opened on May 27, 1844. A crucial question was whether the nominee needed two-thirds of the delegate vote, as had been the case at previous Democratic conventions, or merely a majority. A vote for two-thirds would doom Van Buren's candidacy due to the opposition to him. [85] With the support of the Southern states, the two-thirds rule was passed. [86] Van Buren won a majority on the first presidential ballot but failed to win the necessary two-thirds, and his support slowly faded on subsequent ballots. [86] Cass, Johnson, Calhoun and James Buchanan had also received votes on the first ballot, and Cass took the lead on the fifth ballot. [87] After seven ballots, the convention remained deadlocked: Cass could not attract the support necessary to reach two-thirds, and Van Buren's supporters were more and more discouraged about the former president's chances. Delegates were ready to consider a new candidate who might break the stalemate. [88]

When the convention adjourned after the seventh ballot, Pillow, who had been waiting for an opportunity to press Polk's name, conferred with George Bancroft of Massachusetts, a politician and historian who was a longtime Polk correspondent, and who had planned to nominate Polk for vice president. Bancroft had supported Van Buren's candidacy and was willing to see New York Senator Silas Wright head the ticket, but Wright would not consider taking a nomination that Van Buren wanted. Pillow and Bancroft decided if Polk were nominated for president, Wright might accept the second spot. Before the eighth ballot, former Attorney General Benjamin F. Butler, head of the New York delegation, read a pre-written letter from Van Buren to be used if he could not be nominated, withdrawing in Wright's favor. But Wright (who was in Washington) had also entrusted a pre-written letter to a supporter, in which he refused to be considered as a presidential candidate, and stated in the letter that he agreed with Van Buren's position on Texas. Had Wright's letter not been read he most likely would have been nominated, but without him, Butler began to rally Van Buren supporters for Polk as the best possible candidate, and Bancroft placed Polk's name before the convention. On the eighth ballot, Polk received only 44 votes to Cass's 114 and Van Buren's 104, but the deadlock showed signs of breaking. Butler formally withdrew Van Buren's name, many delegations declared for the Tennessean, and on the ninth ballot, Polk received 233 ballots to Cass's 29, making him the Democratic nominee for president. The nomination was then made unanimous. [2] [89]

This left the question of the vice-presidential candidate. Butler urged Wright's nomination, and the convention agreed to this, with only eight Georgia delegates dissenting. As the convention waited, word of Wright's nomination was sent to him in Washington via telegraph. Having by proxy declined an almost certain presidential nomination, Wright would not accept the second place. Senator Robert J. Walker of Mississippi, a close Polk ally, suggested former senator George M. Dallas of Pennsylvania. Dallas was acceptable enough to all factions and gained the vice-presidential nomination on the second ballot. The delegates passed a platform and adjourned on May 30. [90] [91]

Although many contemporary politicians, including Pillow and Bancroft, claimed the credit in the years to come for getting Polk the nomination, Walter R. Borneman felt that most of the credit was due to Jackson and Polk, "the two who had done the most were back in Tennessee, one an aging icon ensconced at the Hermitage and the other a shrewd lifelong politician waiting expectantly in Columbia". [92] Whigs mocked Polk with the chant "Who is James K. Polk?", affecting never to have heard of him. [93] Though he had experience as Speaker of the House and Governor of Tennessee, all previous presidents had served as vice president, Secretary of State, or as a high-ranking general. Polk has been described as the first "dark horse" presidential nominee, although his nomination was less of a surprise than that of future nominees such as Franklin Pierce or Warren G. Harding. [94] Despite his party's gibes, Clay recognized that Polk could unite the Democrats. [93]

General election Edit

Rumors of Polk's nomination reached Nashville on June 4, much to Jackson's delight they were substantiated later that day. The dispatches were sent on to Columbia, arriving the same day, and letters and newspapers describing what had happened at Baltimore were in Polk's hands by June 6. He accepted his nomination by letter dated June 12, alleging that he had never sought the office, and stating his intent to serve only one term. [95] Wright was embittered by what he called the "foul plot" against Van Buren, and demanded assurances that Polk had played no part it was only after Polk professed that he had remained loyal to Van Buren that Wright supported his campaign. [96] Following the custom of the time that presidential candidates avoid electioneering or appearing to seek the office, Polk remained in Columbia and made no speeches. He engaged in extensive correspondence with Democratic Party officials as he managed his campaign. Polk made his views known in his acceptance letter and through responses to questions sent by citizens that were printed in newspapers, often by arrangement. [97] [98]

A potential pitfall for Polk's campaign was the issue of whether the tariff should be for revenue only, or with the intent to protect American industry. Polk finessed the tariff issue in a published letter. Recalling that he had long stated that tariffs should only be sufficient to finance government operations, he maintained that stance but wrote that within that limitation, government could and should offer "fair and just protection" to American interests, including manufacturers. [99] He refused to expand on this stance, acceptable to most Democrats, despite the Whigs pointing out that he had committed himself to nothing. In September, a delegation of Whigs from nearby Giles County came to Columbia, armed with specific questions on Polk's views regarding the current tariff, the Whig-passed Tariff of 1842, and with the stated intent of remaining in Columbia until they got answers. Polk took several days to respond and chose to stand by his earlier statement, provoking an outcry in the Whig papers. [100]

Another concern was the third-party candidacy of President Tyler, which might split the Democratic vote. Tyler had been nominated by a group of loyal officeholders. Under no illusions he could win, he believed he could rally states' rights supporters and populists to hold the balance of power in the election. Only Jackson had the stature to resolve the situation, which he did with two letters to friends in the Cabinet, that he knew would be shown to Tyler, stating that the President's supporters would be welcomed back into the Democratic fold. Jackson wrote that once Tyler withdrew, many Democrats would embrace him for his pro-annexation stance. The former president also used his influence to stop Francis Preston Blair and his Globe newspaper, the semi-official organ of the Democratic Party, from attacking Tyler. These proved enough Tyler withdrew from the race in August. [101] [102]

Party troubles were a third concern. Polk and Calhoun made peace when a former South Carolina congressman, Francis Pickens visited Tennessee and came to Columbia for two days and to the Hermitage for sessions with the increasingly ill Jackson. Calhoun wanted the Globe dissolved, and that Polk would act against the 1842 tariff and promote Texas annexation. Reassured on these points, Calhoun became a strong supporter. [103]

Polk was aided regarding Texas when Clay, realizing his anti-annexation letter had cost him support, attempted in two subsequent letters to clarify his position. These angered both sides, which attacked Clay as insincere. [104] Texas also threatened to divide the Democrats sectionally, but Polk managed to appease most Southern party leaders without antagonizing Northern ones. [105] As the election drew closer, it became clear that most of the country favored the annexation of Texas, and some Southern Whig leaders supported Polk's campaign due to Clay's anti-annexation stance. [105]

The campaign was vitriolic both major party candidates were accused of various acts of malfeasance Polk was accused of being both a duelist and a coward. The most damaging smear was the Roorback forgery in late August an item appeared in an abolitionist newspaper, part of a book detailing fictional travels through the South of a Baron von Roorback, an imaginary German nobleman. The Ithaca Crónica printed it without labeling it as fiction, and inserted a sentence alleging that the traveler had seen forty slaves who had been sold by Polk after being branded with his initials. The item was withdrawn by the Crónica when challenged by the Democrats, but it was widely reprinted. Borneman suggested that the forgery backfired on Polk's opponents as it served to remind voters that Clay too was a slaveholder, [106] John Eisenhower, in his journal article on the election, stated that the smear came too late to be effectively rebutted, and likely cost Polk Ohio. Southern newspapers, on the other hand, went far in defending Polk, one Nashville newspaper alleging that his slaves preferred their bondage to freedom. [107] Polk himself implied to newspaper correspondents that the only slaves he owned had either been inherited or had been purchased from relatives in financial distress this paternalistic image was also painted by surrogates like Gideon Pillow. This was not true, though not known at the time by then he had bought over thirty slaves, both from relatives and others, mainly for the purpose of procuring labor for his Mississippi cotton plantation. [108]

There was no uniform election day in 1844 states voted between November 1 and 12. [109] Polk won the election with 49.5% of the popular vote and 170 of the 275 electoral votes. [110] Becoming the first president elected despite losing his state of residence (Tennessee), [109] Polk also lost his birth state, North Carolina. However, he won Pennsylvania and New York, where Clay lost votes to the antislavery Liberty Party candidate James G. Birney, who got more votes in New York than Polk's margin of victory. Had Clay won New York, he would have been elected president. [110]


The Death of James K. Polk

After leaving Washington at the end of his term. James and Sarah traveled south to New Orleans and traveled up the Mississippi River into Tennessee. After paying a visit to the president’s mother in Columbia, they ventured to their newly renovated home in downtown Nashville. James’ diary makes frequent mention of cholera during their travels. Outbreaks occurred throughout the country that summer including in New Orleans and Nashville.

In one of the President’s final diary entries he wrote:

Friday, 1st June, 1849. - Mr. V. K. Stevenson & Gen’l Harding, who were taken ill of cholera on yesterday, are both better this morning. I was occupied during most of the day among my papers & books at my own house. During the prevalence of cholera I deem it prudent to remain as much as possible at my own house.

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The President would succumb to the disease two weeks later, just three months after leaving office. His is the shortest retirement of any Commander in Chief.

Death from cholera was a terrible ordeal. Bouts of uncontrollable vomiting and diarrhea deprived the body of fluids leading to death from dehydration. President Polk’s death in 1849 should have been preventable, but the accepted medical treatments for cholera did more harm than good. Doctor’s prescribed laxatives, bled patients with leeches, and applied other methods that further dehydrated patients.

The disease spread through contaminated drinking water caused by unsanitary practices in cities and towns. Though the cause of the disease was not understood in 1849, precautions were taken by towns and cities at the onset of an outbreak. Streets were cleaned, houses scrubbed with lime, and schools and businesses shuttered. Victims were buried hastily, sometimes in mass graves in an effort to reduce the spread. President Polk was initially buried in the Nashville City Cemetery within 24 hours of his death in an area specified for victims of Cholera. He would later be reinterred at his home after the outbreak had subsided.

President Polk’s death is a grim reminder of our own realities during the current COVID-19 pandemic. We are encouraged to take precautions and “remain as much as possible” in our own homes. Even as the country looks at “reopening,” the numbers of confirmed cases, hospitalizations, and deaths climb across the United States.


James K. Polk

On November 2, 1795, James K. Polk was born in Pineville, North Carolina to Samuel and Jane Polk. The promise of greater economic opportunities and prosperity drew Samuel Polk and his family westward, and they soon settled just south of Nashville, Tennessee. He became a respected community leader, county judge, businessman, and prominent slave owner. Upon his death in 1827, Samuel Polk left behind 8,000 acres of land and fifty-three enslaved people to his wife and ten children.

Although frail as a child, Polk was also intelligent and studious. He graduated from the University of North Carolina in 1818 and returned to Nashville to study law. He soon entered politics and was elected clerk of the Tennessee State Senate, serving until 1822. On January 1, 1824, Polk married Sarah Childress, a woman from one of Tennessee’s most well-regarded families. Sarah was very well educated she often assisted her husband with speech writing and provided policy advice throughout his political career. The couple did not have any children, but they did raise a nephew, Marshall Tate Polk.

James Polk was shaped by his upbringing on the western frontier and his constant interactions with enslaved people. These experiences framed his attitudes toward slavery and westward expansion, as well as his evolution as a slave owner. Click here to learn more about the enslaved households of President James K. Polk.

In 1823, he was elected to the Tennessee House of Representatives, where he was known for consistently backing the political aspirations of “Old Hickory,” otherwise known as General Andrew Jackson. For this support, Polk gained the nickname “Young Hickory.” In 1825, Polk was elected to the U.S. House of Representatives and in 1835, he became Speaker of the House where he used his authority to strictly enforce a “Gag Rule” barring the discussion of slavery. He served in Congress until 1839 when he was elected governor of Tennessee. As governor, Polk worked to regulate state banks and improve education, before losing his reelection campaign in 1841.

While Polk had a successful career in politics, he also continued to expand his property holdings. To shore up his financial security, he established a plantation called Somerville in southern Tennessee in 1831, becoming an “absentee planter.” Although the plantation enjoyed moderate success, Polk sought additional profits. After Congress passed and President Andrew Jackson signed the Indian Removal Act in 1830, the military forced the Choctaw Nation off their lands in northern Mississippi—one in a series of forced relocations known as the Trail of Tears. Polk joined the rush of speculators to purchase the vacant land. He sold his Tennessee plantation and purchased a new one in Yalobusha County, Mississippi, where Polk’s enslaved workers harvested cotton.

In 1844, Polk set his sights on becoming vice president, expecting former President Martin Van Buren to secure the Democratic Party’s nomination. In a surprising twist, Polk was chosen as the presidential nominee at the convention, largely because of his support for “Manifest Destiny” and expanding the United States’ territorial holdings. The “dark horse candidate” faced off against Whig candidate Henry Clay and won, becoming the eleventh president of the United States in 1845.

After successfully renegotiating the Canadian boundary to the 49th parallel with Great Britain, Polk instigated the Mexican-American War, a two-year conflict stemming from the 1845 annexation of Texas. In 1846, Polk sent American diplomat John Slidell to secretly negotiate a dispute over Texas’ boundary claims and purchase the territories of New Mexico and California for up to $30 million. When the Mexican government turned Slidell away, President Polk ordered American troops under General Zachary Taylor to move into and occupy disputed territory, inciting the conflict with Mexico.

At the conclusion of the conflict, the United States successfully acquired more than 500,000 square miles of Mexico’s land holdings including present-day California, Utah, Nevada, Arizona, and New Mexico. President Polk publicly supported the expansion of slavery into these territories, while employing enslaved individuals at the White House, including Henry Carter, Jr. and Elias Polk. Polk also made secret purchases of thirteen enslaved children through an agent during his presidency. These individuals were sent to work on his Mississippi plantation.

Polk retired after one term, but he did not enjoy the comfortable existence he had arranged at his Nashville home, Polk Place. On June 15, 1849, less than four months after leaving office, the former president succumbed to a cholera outbreak in Nashville.


Polk played the role of a ‘Benevolent’ Slaveowner in public.

It is surprising to note that despite slavery being a cruel act that many at the time had started to condemn, Polk did not consider the act as morally and ethically unjust. Hence, the clandestineness shown by Polk was not due to his embarrassment of being involved with such a barbaric act. Instead, Polk’s indulgence in slavery was a renowned fact even during his Presidential Campaign from the Democratic Party. When Polk won the elections and took charge of the office, he brought the enslaved people to the White House with him. A more astonishing fact is that Polk is one of the twelve US presidents known to have engaged in slavery.

So, what was it then that caused Polk to adopt such a secretive attitude? The explanation for this anonymity undoubtedly had to with the changing attitudes of the white northerners regarding the morality of splitting up enslaved families. Not only this, but Polk had made many arguments during his campaign, which would be undermined had his indulgence in slave practice not been so concealed. A letter written by Polk in 1846 stated that:

“It would unnecessarily subject me to assaults from the abolition newspapers if the public found out about his purchases of children and young adults.”

Furthermore, Amy S. Greenberg, who is the author of Lady First: The World of First Lady Sarah Polk, and a professor at Pennsylvania State University stated that:

“By the time you get to James K. Polk, slaveowners are saying slavery’s actually this really great system because slaveowners really care about their slaves,”

“It becomes a common thing for national politicians, if they own slaves, to say, ‘Well, I own slaves, but it’s only because I inherited them’ or ‘I own slaves because they’re part of my wife’s dowry, but I’d never buy or sell slaves unless it’s what the slaves want,’”. “And when Polk runs for president, this is what his surrogates on the campaign trail all do. They say, ‘Oh, James K. Polk has never bought or sold a slave except to keep families together.’”

From these comments made by the people, it becomes quite evident how the rich used to justify slavery and portray it as a symbol of mercy rather than injustice. All of this ties in with the fact that Polk, or much of the other US presidents for that matter, were not ashamed of their indulgence in slavery due to their success at deceiving the public on the matter.


Mr. Polk's War

In April 1846, Mexican troops crossed the Rio Grande and killed 11 U.S. soldiers. This came as part of a revolt against the Mexican president, who was considering America's bid to buy California. The soldiers were angered about the lands that they felt were taken through the annexation of Texas, and the Rio Grande was an area of border dispute. By May 13, the U.S. had officially declared war on Mexico. Critics of the war called it "Mr. Polk's War." The war was over by the end of 1847, with Mexico suing for peace.

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